仙女座星系和银河系已提前接触到了4500亿颗恒星几乎不会相撞?

仙女星系,又叫仙女座大星系,位于仙女座方位的拥有巨大盘状结构的旋涡星系,直径16万光年,距离我们有254万光年,是银河系最近的大星系。其质量是银河系的二倍,直径至少是银河系的1.5倍。

根据科学家研究,仙女座星系正以每秒120千米的速度向我们靠近,银河系与仙女座星系的距离大约为250万光年,按这样的速度,大约在37亿年左右与我们的银河系迎面相撞!

由于两个星系所处的距离相对较远,早期科学家们预测银河系和仙女座星系之间在未来4亿年之内都可能不会发生碰撞。但是最近通过哈勃太空望远镜对银河系的观测却发现了一个十分特别的现象,这一观测结果让科学家们开始认为仙女座星系跟银河系之间的接触可能已经开始了。

来自圣母院大学的天体物理学家尼古拉斯·莱纳带领一群科学家使用哈勃太空望远镜探测到银河系周围直径约二百万光年的巨大热电离气体晕。如果最近发现的光晕在我们的方向上拥有至少一百万光年,我们的两个星系就会比以前想象的更接近接触,这个接触可能已经开始了。

既然仙女座星系有晕,那么银河系必然也有。仙女座星系哪怕只有100万光年的星系晕也足以搅动到环绕着银河系的星系晕,而仙女座星系那宽达200万光年的晕则意味着来自两个星系的物质早已开始了交融的过程。

为了观察和研究光晕,天文学家寻找类星体,这类星体像遥远的恒星一样,释放出大量的能量,而物质则被吸进了超大质量的黑洞。

六个哈勃拍摄的类星体样本。类星体是遥远的明亮光源,据信它们是内藏大质量黑洞的星系核,是黑洞在吞食气体和恒星时产生的。黑洞在消耗物质时,会释放出强烈的辐射,被看到后便名为类星体。研究人员通过研究晕中气体对18个类星体光的影响来对仙女座星系的晕进行测定。

从这个角度看,仙女座星系可能已经和银河系外围的暗物质圈发生了接触,星系盘本身需要在数亿年后才会接触。37亿年是个碰撞后的估计时间,如果线亿年后,地球也不会毁灭,如果那个时候地球还在,那么天空中就是两个星系合并的景象。因为我们的太阳系在边上,可以观察到两个星系合并的壮观景象。星系碰撞并不代表所包含的恒星发生物理上的碰撞,只不过是重新排列了位置而已。

我们先来看看这两大星系的规模,银河系是拥有1500亿颗恒星的庞大星系,而仙女座星系则更大,大约拥有3000亿颗恒星,两者之和高达4500亿颗,当这样的两个庞大星系撞在一起的时候,是不是会有无数颗恒星也跟着撞在一起,爆炸出璀璨无比的“宇宙烟花”呢?

但是,有天文学家曾经对此做出过精密计算,发现虽然有这么多的恒星,但是它们直接相撞的几率竟然几乎为零。为什么会这样呢?

以我们的太阳和附近恒星的距离来衡量,距离我们最近的恒星为比邻星,它距离太阳系约4.22光年,如果把我们的太阳和比邻星分别比作一辆小汽车的话,将两者和相互间的距离同比例缩小,那么这两辆小汽车的距离就相当于在地球的北极和南极,这中间可以塞下500多万辆小汽车了,所以这中间即便塞下十个百个恒星,也不可能一下子撞到一起的,更大的可能是它们互相围绕着运行下去。